Hemos oído en Internet: «Cuando nos montamos en un coche y se pone en movimiento, digamos que nos cargamos de energía potencial». [En YouTube]

Lo que adquirimos no es energía potencial; es energía cinética.

Un cuerpo puede adquirir energía mecánica, bien porque se mueve o bien porque se eleva a una cierta altura respecto a un punto de referencia.

La energía potencial, \( E_p \), que adquiere un cuerpo de masa \( m \) cuando se eleva a una altura \( h \) respecto del suelo, viene dada por:

$$ E_p = m \cdot g \cdot h $$

En la expresión, \( g \) es la aceleración de la gravedad terrestre, de valor \( 9,81 \, \displaystyle \frac{m}{s^2} \).

Dicho con palabras, el concepto de energía potencial se refiere a la energía «almacenada» en un sistema en función de su posición, respecto a una posición de referencia. Por ejemplo, una pelota lanzada al aire gana energía potencial según gana altura.

Por su parte, la energía cinética, \( E_c \), que adquiere un cuerpo de masa \( m \) cuando se mueve a una velocidad \( v \), viene dada por:

$$ E_c = \frac{1}{2} \cdot m \cdot v^2 $$

Dicho también con palabras, el concepto de energía cinética se refiere a la energía «almacenada» en un sistema por el hecho de moverse con una determinada velocidad.

Por tanto, por el mero hecho de ir en un coche en movimiento, adquirimos energía cinética, porque nos movemos a la misma velocidad que lo hace el coche.

La energía, sea del tipo que sea, se expresa en Julios (J).